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La catedral de Canterbury es una de las más antiguas y famosas estructuras cristianas en Inglaterra. Es la Catedral del Arzobispo anglicano de Canterbury, el primado de toda Inglaterra y el líder religioso de la Iglesia de Inglaterra. Esta iglesia madre de la Diócesis de Canterbury (al este Kent) es el foco de la Religión Anglicana. Su título formal en inglés es Cathedral and Metropolitical Church of Christ at Canterbury.
Fue nombrada Patrimonio de la Humanidad por la Unesco en 1988, junto a la abadía de San Agustín e iglesia de San Martín
La edificación del conjunto se llevó a cabo sobre las ruinas de un edificio construido por san Agustín en el siglo VI. El edificio actual es el resultado de dos fases de construcción, la primera de 1070 a 1184 y la segunda de 1378 a 1505. El iniciador de las obras fue el arzobispo Lanfranco, designado por el Duque Guillermo en 1070.
Un capítulo oscuro en la historia de la catedral fue la decapitación de Thomas Becket en la esquina nordeste del interior del complejo el domingo, 29 de diciembre de 1170 por parte de unos guardias que oyeron por casualidad al rey Enrique II de Inglaterra diciendo «¿Quién me librará de este sacerdote indiscreto?» después de que tuvo un enfrentamiento con Becket. Los guardias tomaron las palabras del rey literalmente y asesinaron a Becket en su propia Catedral. Becket sería el segundo de cuatro arzobispos de Canterbury que fueron asesinados.
Después del desastroso incendio de 1174, que destruyó el extremo oriente de la catedral, Guillermo de Sens reconstruyó el lugar con un diseño mucho más moderno, Gótico, incluyendo altos arcos puntiagudos, arbotantes, con acentuación de las líneas verticales de los altos pilares y agujas en el exterior para crear alturas mayores en el interior. Más tarde, Guillermo el Inglés añadió la Capilla de la Trinidad como un lugar santo para las reliquias de Santo Tomás el Mártir. Con el tiempo otros entierros importantes se llevaron a cabo en este lugar, como el de Eduardo Plantagenet (el Príncipe Negro) y el Rey Enrique IV de Inglaterra. La Torre Corona (nombre original) fue construida en el extremo este para que contuviera la reliquia de la cabeza de Santo Tomás que le fue cercenada en su asesinato.
Los ingresos obtenidos por parte de los peregrinos (que incluyeron a personajes como Geoffrey Chaucer, autor de Los cuentos de Canterbury) quienes visitaban el santuario de Becket, considerado como un lugar de curación, pagaron en gran medida por todas las reconstrucciones subsecuentes de la Catedral y de sus edificios aledaños.
La fachada está abierta por un ventanal de tracería calada y flanqueada por dos torres con contrafuertes. Posee una portada construida entre 1425 y 1427 muy decorada. Se accede por la puerta sur; la nave central, está abierta por altísimos y estrechos arcos ojivales entre pilares fasciculados que se disponen en abanico al llegar a la bóveda. Desde el transepto, cuya bóveda consta de ramificaciones marmóreas en abanico, se baja a la cripta con planta de cinco naves. Es la mayor y más elaborada de toda Inglaterra. Ocupa el espacio del coro y de la Trinity Chapel y los anexos absidiales. Pertenece al primer periodo normando y conserva los capiteles figurativos y las nervaduras talladas de los pilares compuestos. En la nave derecha se abren dos capillas: la Temple Chapel y la St. Grabriel´s Chapel, de época normanda, con planta de dos naves decorada con frescos del siglo XII. En la nave izquierda se abren otras dos capillas: la St. Nicholas Chapel y la Holy Innocets Chapel, de dos naves separadas por pilares salomónicos y capiteles decorados.
El coro es del siglo XII y su artífice fue Guillaume de Sens. Subiendo los escalones laterales del altar mayor se entra en la Trinity Chapel, construida en honor a Becket. Es una construcción de planta elíptica que se sustenta sobre columnas pareadas de mármoles variados. Está iluminada por vidrieras que ilustran los milagros del santo. La tumba de Becket se encuentra en el punto señalado por el altar of Swords Point, antes de ser destruida en 1538 por orden de Enrique VIII. Detrás del altar se encuentra la Cátedra de San Agustín, del siglo XII, trono en mármol de Purbeck utilizado en la coronación de los arzobispos.
La antigua torre central normanda fue demolida en 1430. La reconstrucción de la torre (Bell Henry) ocurrió aproximadamente 50 años más tarde, comenzando en 1490, y terminando en 1505, su altura final fue de 91 metros y su estilo la de gótico perpendicular.

DETALLES DESTACADOS DE LA CATEDRAL

La Rosa de los Vientos

La rosa de los vientos de bronce es el símbolo de la comunión anglicana de todo el mundo, de la que la Catedral de Canterbury es la Madre Iglesia. La inscripción en griego significa “La verdad os hará libres” (San Juan 8:32).

El martirio

Es el lugar precioso donde Thomas Becket fue asesinado, lo que convierte en el corazón histórico de la Catedral. Así anochecer del 29 de diciembre de 1170, los caballeros del Rey Enrique II irrumpieron en la Catedral por la puerta del claustro que se encuentra a su espalda. Mientras Becket se preparaba para el oficio de vísperas, lo atacaron violentamente con las espadas, causándole la muerte sobre estas piedras. Desde entonces, éste ha sido un lugar sagrado de peregrinación.

La versión moderna del Altar de la Punta de la Espada (llamado así porque la punta de la espada de uno de los Caballeros se rompió, por la fuerza de los golpes, al chocar con el suelo de piedra) está situado en el lugar en el que anteriormente existía un altar medieval. Durante siglos éste es uno de los puntos de peregrinaje de la Catedral. Es significativo que el Papa Juan Pablo II y el Arzobispo Robert Runcie oraron aquí el 29 de mayo de 1982, durante la primera visita que el Papa realizó a Inglaterra. El día de Santo Tomás Becket (29 de diciembre), durante una procesión a la luz de las velas después del oficio de vísperas, el Arzobispo reza aquí una oración.

La cripta oriental

En un principio, desde 1170 a 1220, la tumba de Becket estuvo situada en ella. Se cree que aquí han tenido lugar muchas curaciones milagrosas. Las dos ventanas con celosía en el centro, en la parte superior, permitían a los monjes custodiar la tumba desde la cámara de vigilancia situada arriba.

La Capilla de la Coronilla

Esta capilla se añadió para albergar la coronilla de Santo Tomás, que se le desprendió mientras era martirizado. En 1978 la capilla se dedicó a los Santos y Mártires de nuestro tiempo.

Junto a ella está la tumba del Arzobispo Hubert Walter, la tumba más antigua de la Catedral. Data de 1205 y tiene talladas cabezas románicas.

La tumba del Príncipe Negro

Más allá, a su derecha, se encuentra una de las más hermosa tumbas medievales de la Catedral, la de Eduardo Príncipe de Gales, conocido como el Príncipe Negro (m. 1376). La efigie dorada le muestra en armadura completa incluyendo guanteletes y yelmo, con los estribos que ganó la batalla de Crécy, y junto a su perro. En la parte superior cuelgan copias de su “ajuar funerario”. Los escudos de la tumba incluyen, por primera vez, las tres plumas de avestruz, símbolo de la paz, las cuales todavía se conocen como “las plumas del Príncipe de Gales”. Las detalladas instrucciones funerarias que el príncipe dejó se siguieron fielmente, excepto la de enterrarlo en la Cripta- se juzgó más apropiado situar la tumba aquí, cerca de Santo Tomás Becket.

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Reino Unido

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